Ciencia y Tecnología

El coronavirus podría tener su origen en comer serpientes, según virólogos

El coronavirus, enfermedad que ha matado al menos a 17 personas, contagiado a cientos y tiene al mundo en vilo, parece que tiene su origen en la ingesta de serpientes. El dato está en una nota de la cadena CNN en Español, que cita como fuente a virólogos y periodistas de The Conversation.

La información indica que las serpientes, específicamente la tipo krait chino y la cobra china, habrían desencadenado el brote de la mortal enfermedad en la provincia de Wuhan.

“Somos virólogos y editores de revistas y seguimos de cerca este brote porque hay muchas preguntas que deben responderse para frenar la propagación de esta amenaza a la salud pública”, dice el portal de The Conversation.

Los primeros casos se dieron a conocer a fines de diciembre de 2019 y ya superan los 500 contagiados, algunos en países fuera de China. La comunidad donde se originó el brote ya fue aislada, al igual que otras dos cercanas. Estas son Huanggang y Ezhou.

“El krait con muchas bandas (Bungarus multicinctus), también conocido como el krait taiwanés o el krait chino, es una especie altamente venenosa de serpiente elapida que se encuentra en gran parte del centro y sur de China y el sudeste asiático”, indica la nota de CNN.

Agrega que, aislando muestras del virus de pacientes, los científicos en China determinaron el código genético del virus y utilizaron microscopios para fotografiarlo.

“El patógeno responsable de esta pandemia es un nuevo coronavirus. Está en la misma familia de virus que el conocido coronavirus del síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV) y el coronavirus del síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS-CoV), que han matado a cientos de personas en los últimos 17 años. La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha nombrado el nuevo coronavirus 2019-nCoV”.

Cómo se dio la contaminación, según la publicación

La publicación de The Conversation indica que tanto el SARS como el MERS se clasifican como enfermedades virales zoonóticas, lo que significa que los primeros pacientes infectados adquirieron estos virus directamente de los animales. Esto fue posible porque mientras estaba en el huésped animal, el virus había adquirido una serie de mutaciones genéticas que le permitieron infectar y multiplicarse dentro de los humanos.

“Ahora estos virus pueden transmitirse de persona a persona. Los estudios de campo han revelado que la fuente original de SARS-CoV y MERS-CoV es el murciélago, y que las civetas de palma enmascaradas (un mamífero nativo de Asia y África) y los camellos, respectivamente, sirvieron como anfitriones intermedios entre murciélagos y humanos”, acota

Añade que en el caso de este brote de coronavirus de 2019, los informes indican que la mayoría del primer grupo de pacientes hospitalizados eran trabajadores o clientes en un mercado mayorista local de mariscos que también vendía carnes procesadas y animales consumibles vivos, como aves de corral, burros, ovejas, cerdos, camellos, zorros, tejones, ratas de bambú, erizos y reptiles. Sin embargo, dado que nadie ha informado haber encontrado un coronavirus que infecte animales acuáticos, es posible que el coronavirus se haya originado en otros animales vendidos en ese mercado.
La hipótesis de que el 2019-nCoV saltó de un animal en el mercado está fuertemente respaldada por una nueva publicación en el Journal of Medical Virology. Los científicos realizaron un análisis y compararon las secuencias genéticas de 2019-nCoV y todos los otros coronavirus conocidos.

¿Cómo la gripe saltó de animales a humanos?

Pero cuando los investigadores realizaron un análisis bioinformático más detallado de la secuencia de 2019-nCoV, sugirieron que este coronavirus podría provenir de serpientes.

El mercado de mariscos al por mayor de Wuhan Huanan, donde se cree que comenzó el brote de coronavirus, ahora está cerrado.

De murciélagos a serpientes

Los investigadores utilizaron un análisis de los códigos de proteínas favorecidos por el nuevo coronavirus y lo compararon con los códigos de proteínas de los coronavirus que se encuentran en diferentes huéspedes animales, como pájaros, serpientes, marmotas, erizos, manis, murciélagos y humanos. Sorprendentemente, descubrieron que los códigos de proteínas en el 2019-nCoV son más similares a los utilizados en las serpientes.

Las serpientes a menudo cazan murciélagos en estado salvaje. Los informes indican que las serpientes se vendieron en el mercado local de mariscos en Wuhan, lo que aumenta la posibilidad de que el 2019-nCoV haya saltado de la especie huésped (murciélagos) a las serpientes y luego a los humanos al comienzo de este brote de coronavirus. Sin embargo, la forma en que el virus podría adaptarse tanto a los huéspedes de sangre fría como a los de sangre caliente sigue siendo un misterio.

Los autores del informe y otros investigadores deben verificar el origen del virus a través de experimentos de laboratorio. Buscar la secuencia 2019-nCoV en serpientes sería lo primero que se debe hacer. Sin embargo, desde el brote, el mercado de mariscos se ha desinfectado y cerrado, lo que hace que sea difícil rastrear el origen animal del nuevo virus.

Otros detalles
El coronavirus se transmite a través del aire e infecta principalmente el tracto respiratorio superior y el tracto gastrointestinal de mamíferos y aves.

Aunque la mayoría de los miembros de la familia del coronavirus solo causan síntomas leves similares a la gripe durante la infección, el SARS-CoV y el MERS-CoV pueden infectar las vías respiratorias superiores e inferiores y causar enfermedades respiratorias graves y otras complicaciones en los humanos.

Este nuevo 2019-nCoV causa síntomas similares al SARS-CoV y MERS-CoV. Las personas infectadas con estos coronavirus sufren una respuesta inflamatoria severa.

Desafortunadamente, no existe una vacuna aprobada o tratamiento antiviral disponible para la infección por coronavirus. Se necesita una mejor comprensión del ciclo de vida de 2019-nCoV, incluida la fuente del virus, cómo se transmite y cómo se replica para prevenir y tratar la enfermedad. EFE

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